广义的家族——属是中一个不大的家族:全世界有8种(SpilornischeelaCrestedSerpent-Eagle、SpilornisminimusNicobarSerpent-Eagle尼科巴、SpilorniskinabaluensisMountainSerpent-Eagle山、SpilornisrufipectusSulawesiSerpent-Eagle苏拉、SpilornisholospilusPhilippineSerpent-Eagle菲律宾、SpilorniselginiAndamanSerpent-Eagle安达曼、DryotriorchisspectabilisCongoSerpent-Eagle刚果EutriorchisasturMadagascarSerpent-Eagle马岛),分布于印度、缅甸、菲律宾、马来西亚以及海岛的东洋界地区。

蛇雕有宽阔的羽冠,覆盖整个颈项;其嘴长而向下弯曲,因为不用撕扯分解猎物的尸首,它上嘴缘缺刻不宽或缺如,它是生活在森林中的,翅膀长而圆。成年的蛇雕披一件褐色的羽衣——各地的蛇雕褐色羽衣的颜色有深浅的变化,在褐色的羽衣上——下覆羽——散落装饰着白色的圆点斑,像被虫蛀过毛皮。鼻孔椭圆而倾斜,眼先裸露,蛇雕的生存与森林休戚相关,它的繁殖离不开森林,它的巢建在高大茂密的树冠间,茂密的森林为它们提供掩蔽,也为幼鸟的生长提供丰富的食物。森林的消失影响到蛇雕生存,马达加斯加热带雨林中的一种数量稀少的蛇雕随着栖息地的减少而愈加的罕见。

中国的蛇雕

我国只分布一种蛇雕——学名Spilornischeela英文名 crested serpent eagle,蛇雕跟金雕等大型雕相比蛇雕只是中等的身材,体长55—73厘
米,体重1150—1700克。 其上体暗褐色,下体土黄色,胸部有黑白两色的虫眼斑,飞羽的边缘接近白色。蛇雕眼睛的虹膜是黄色的,头上有耸立的冠羽,黑色杂白的圆形羽冠覆盖在头顶使它看起来显得更加威风凛凛,又叫大冠鹫,凤头捕蛇雕,头顶及羽冠黑色,羽基白,上体余部包括两翼表面是暗褐色。
别名: 大冠鹫、凤头蛇雕。只有腹部白色的羽毛上洒落着虫斑似的暗褐色斑点。白腹蛇雕,

蛇雕Spilornischeela 有近20个亚种,分布于在国外分布于印度,斯里兰卡,缅甸,中南半岛,马来西亚,印度尼西亚,日本,菲律宾
和美洲热带、亚热带地潮湿的森林的空地。蛇雕栖息和活动于山地森林及其林缘开阔地带,在热带和亚热带地潮湿的森林的空地和蛇类出没的耕地附近的天空盘旋着寻找食物。歇息时停落在开阔地区的枯树顶端枝杈上。如果你有运气的话,在野外可以见到单独或成对在高空翱翔,它苍凉悠长的叫声给人很深的印象。

我国有4个亚种:云南亚种Spilornischeela  burmanicus见于云南西部和南部的西双版纳,西藏墨脱(海拔500倒1500米的热带雨林中或者林缘田坝区的乔木上)等地,为留鸟(国外分布于缅甸、泰国、印度支那);东南亚种Spilornischeela ricktti,分布于我国东南部和云南、贵州、广东、广西、浙江、安徽南部、福建等大部分地区,国外分布于越南北部;台湾亚种Spilornischeela cheela hoya为我国特产亚种,仅分布于台湾;体型最大,体色褐色而暗,喉呈黑褐色;海南亚种Spilornischeela rutherfordi也是我国特产亚种, 是仅分布于海南的留鸟。体型最小,体色较淡,白斑大,喉灰褐。

各地生活的蛇雕都“依恋故土”,不喜欢、也没有必要(因为食物是四季充足的)做长距离的迁徙,是各地的“土著居民”。 蛇雕在生活于长江以南的热带、亚热带地区的常绿阔叶林中,但是也曾有人在东北辽宁见到蛇雕——它肯定不在这里生活,不知什么原因孤零零地打这儿路过。

近几年因为观鸟者的人群增加,蛇雕在的分布地点不断增加:2000年11月17日,浙江省渤海镇大顺乡牛背村的一个农民发现一个不能飞翔的蛇雕——它的脚被高压线烧伤了脚趾。他把蛇雕带回家中饲养了半个月后,把它送到了景宁一中的生物馆。以后景宁一中的生物老师对这只蛇雕饲养观察,不用说它成了景宁一中的“明星”,众师生纷纷为它捕鼠。这只蛇雕是浙江省的鸟类新记录。在东北辽宁温带地区有人曾经见到蛇雕,鸟类学家把叫做迷鸟——它不在这里生活,不知什么原因孤零零地打这儿路过。

江苏野鸟协会的成员日前在南京发现了一种猛禽新记录,它的名字叫蛇雕。蛇雕一般在北纬30度的位置生活,为地方性留鸟。而南京地处北纬34度,由于气候和环境等因素的限制,近5年来还未有人发现过它的踪迹。据南京林业大学的鸟类研究专家周世锷教授介绍,在1983年,江苏省农林厅曾组织江苏地区八大院校进行了一次大规模的鸟类观测活动,在此次观测中,江苏一共发现9种雕,分别是金雕、白肩雕、草原雕、乌雕、白腹山雕、白腹海雕、玉带海雕等。但当时观测到蛇雕的地点却不是南京地区。“这应该是10多年以来的首次发现记录。”

在中国几种蛇雕中台湾蛇雕的种群数量最大,而且被研究的最充分。