许多年前,最初涉足的探险家们在这片冰雪大陆上发现了一种身穿长毛大衣的大型食草动物。在这样寒冷的地区也有巨兽生存的确让人不可思议,这种动物就是麝牛(Ovibos moschatus)。

北极地区最大的食草动物  似牛实羊的麝牛

麝牛的英文名称(Musk oxen)来自爱斯基摩语,意思是"皮毛像胡子的动物",虽然名字叫牛,但实际上麝牛属于羊科动物,与牛明显不同的特征是虽然麝牛浑身都被长毛覆盖但是口鼻部分裸露,而且牛的角是从头侧面长出而麝牛和其他羊类一样是从头顶上长出,所以麝牛学名的意思是"羊牛",说明它是牛与羊之间的过渡型动物。

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在交配季节雄麝牛生殖器中会散发出一种麝香气味,这就是它得名的由来,但并不是所有人都喜欢那种气味。

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麝牛肩高约1.5米,体长2~2.5米,体重可达400多公斤,雌牛略轻(约为雄牛的3/4),是地区的食草动物。其体重主要集中于长有肉峰的前半身,因此前肢矫健有力。

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麝牛雌、雄均有角,两角先向下弯曲,而后又向上挑起,长度在60cm左右,最长的纪录是70.5cm,雌性角短小得多,尖端锋利异常,不仅可以对付猛兽的攻击,也是公牛之间争夺配偶的神兵利器。

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麝牛和北极熊一样长有双层体毛,棕色的体毛长得一直拖到地上,用以抵御风雪和猛兽攻击。长毛下面还有一层厚绒毛叫毛丝,爱斯基摩人称之为"奎卫特",既柔软又保暖,可以抵挡寒冷和潮气,这身"防寒服"使麝牛可以承受时速96公里的风速和-50℃的低温。不过世界上不存在绝对,这身高效保暖的衣服有时会给麝牛带来杀身之祸。极地地区交季时节气候变化无常,往往大雨过后暴雪会尾随而至。这样变成落汤鸡的麝牛会被冻得一身冰柱,由于自身的热量不能及时发散出来融化冰雪,麝牛往往会被活活冻死。

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令人称奇的是麝牛的蹄子下面也生有白色的毛,可以使它在光滑如镜的雪地冰面上岿然不动,另外有趣的是它的左、右蹄并不对称。

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麝牛的另外一个特征是它的瞳孔、唇舌是紫蓝色的,这是因为这些部位的毛细血管分布较少,可以减少热量的散失,更适合在寒带生存。

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麝牛看上去粗笨,但行动起来却是令人意外地敏捷。一大群麝牛奔跑起来大有"原驰蜡象"的恢宏气势,挡在前面的任何东西都会被践踏得体无完肤。 

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麝牛以地衣、苔藓和草苗树叶为食,过着寄生虫般安逸的生活,找到食物后细嚼慢咽,吃饱了就或躺或卧打起瞌睡来。清醒后接着再向前走一段,然后故伎重演:进食、反刍、打盹。看上去它的生活很懒散,其实这样的生活习惯是符合自然规律的:在冰天雪地中减少了能量的消耗,相应也就降低了对食物的需求量。据报道,由于麝牛保存能量的效率极高,它所需的食物仅占同样大小的牛的1/6。

北极地区最大的食草动物  似牛实羊的麝牛

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麝牛是群居性动物,冬季集成100多只的大群,夏季则分散成小群活动。在最恶劣的天气里麝牛成群地挤在一起,老牛和幼牛被置于中间,健壮成年的牛则背对着风,直到最强的风暴过去。

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麝牛生性勇敢,当狼和熊等敌害出现时,牛群会迅速摆成特殊的防御阵形:成年健壮的公牛头朝外围成一圈,其次是母牛,最中间是老弱病残的成员和幼仔。这样无论捕食者从哪个方向发动进攻,面对它的都是锋利的双角和有力的铁蹄。公牛还会出其不意地发动进攻,得手后立即返回原地严阵以待,不给敌人可乘之机。麝牛这种团结对外的精神很被美国人欣赏,的确,一个只有200多年历史的年轻国家能够迅速成为世界的老大,人们是应该看到它帝国主义剥削、掠夺之外积极向上的一面的。

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即使掠食者对付单独个体,结果也往往是这样:

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麝牛于8~9月间交配繁殖,母牛每两年受孕一次,怀孕期约9个月,翌年5月或6月分娩 ,每胎1仔,偶尔2仔,新生幼仔体重9~11千克,成活率很低 ,初生时往往因乳毛未干即被冻死,但存活者在出生后1小时之内就能够行走,体重每天增加0.5公斤,一个星期大就可以进食固体食物,但哺乳期将持续1年左右,3~4岁性成熟,野生麝牛只能活10~15年,人工饲养条件下寿命达20~25年。

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据出土化石结合地球历史分析,麝牛曾是一种在北半球分布极广的动物。那时在现今的西伯利亚、英国、法国、德国及美国地区均有分布。人们为了获取它的皮、肉和头骨滥捕滥杀,致使麝牛的数量锐减,石器时代结束时麝牛便从欧亚大陆消失了。由于当时北美大陆尚无大量移民居住,麝牛才得以幸存。

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由于长期大量捕杀,现在麝牛只剩下1.8万多头,生活范围仅限于北极圈内,有绝迹的危险。美国、加拿大、格陵兰政府不得不用法律来禁止捕捉麝牛。为了使这种动物能够繁衍下去,许多国家不仅加强了必要的保护拯救措施,而且已在阿拉斯加、哈德逊湾、格陵兰岛、挪威等地开始人工饲养麝牛。

北极地区最大的食草动物  似牛实羊的麝牛

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据说早期到北极探险旅游的人们第一次遇到这些庞然大物的时候,它们一点都不会感到惊恐,你可以放心大胆的走到它们中间观察抚摸。那是因为这些边远地区的巨兽生下来就没有见过人类。但是现在这种人与动物之间的和谐被彻彻底底的打破了。即使一只老鼠也知道人类手中的枪是什么玩意。世事就是这样,毁之易复之难。

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